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L'érosion des montagnes, source d'émissions de dioxyde de carbone ?  
L'érosion des montagnes, source d'émissions de dioxyde de carbone ? L'érosion des montagnes, source d'émissions de dioxyde de carbone ?
Une équipe de scientifiques a montré que grâce à des microbes opportunistes, certaines chaînes de montagnes pouvaient être des sources, et non des puits, de carbone.

Les montagnes cachent une véritable réserve de carbone. Pendant des décennies, les scientifiques ont cru que l'érosion des montagnes entraînait une chute du dioxyde de carbone dans l'atmosphère, car les roches silicatées nouvellement exposées à l'eau de pluie «s'infiltraient» en absorbant du carbone dans les minéraux carbonatés et en étant séquestré dans le fond de la mer.

 

Mais une nouvelle recherche, publiée cette semaine dans le magazine Science, complique les choses. Une équipe de scientifiques a montré que grâce à des microbes opportunistes, certaines chaînes de montagnes pouvaient être des sources, et non des puits, de carbone.

 


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Cette découverte n'implique pas grand-chose pour le changement climatique : le processus a lieu sur des millions d'années et les quantités impliquées sont petites comparées aux émissions liées aux activités humaines. Mais c'est un nouveau type de mécanisme pour la Terre, un qui aurait pu l'aider à maintenir son « thermostat » de dioxyde de carbone avant les interférences humaines. « C'est une partie du cycle du carbone auquel les gens ne pensent pas ' ou ne savent pas vraiment qu'il existe » a déclaré Jordon Hemingway, un géochimiste à l'Université d'Harvard et principal auteur de l'étude.

 

align=baseline align=baselineGrâce à des microbes opportunistes, certaines chaînes de montagnes pouvaient être des sources, et non des puits, de carbone align=baseline

 

Ses coauteurs ont étudié la Chaîne Centrale, la chaîne principale de montagnes de Taïwan, l'une des ceintures rocheuses qui croît et qui s'érode le plus rapidement au monde. Ce paysage incroyable a été formé par la collision de deux plaques tectoniques.

 

Entre 0,5 et 1% des roches de la chaîne contiennent du carbone, les restes organiques de la vie fossilisée enterrée dans des couches sédimentaires. Ce carbone enfermé arrive au terme d'un long séjour. Ce dernier a commencé quand les corps des microbes et des algues sont tombés dans le fond marin et ont été absorbé dans le manteau de la Terre par les plaques tectoniques. Là-bas, le carbone a été écrasé et cuit jusqu'à ce qu'il revienne finalement à la surface lors de la collision des plaques.

 

Les scientifiques pensaient que l'histoire s'arrêterait là, cette metamorphose devant rendre inaccessible le carbone. Mais ces dernières années, les chercheurs ont découvert que des microbes qui n'ont pas les isotopes radioactifs de carbone qui sont présents chez toute forme de vie à la surface de la Terre. La seule façon plausible pour que cela se produise est que les microbes survivent dans le carbone dit pétro génique (enfermé dans les montagnes) grâce à son séjour sous la surface de la Terre.

 

En utilisant des échantillons prélevés à Taïwan, l'équipe a comparé les profils radioactifs du carbone organique dans les rochers avec le sol qui se trouve directement au-dessus. Il est devenu clair que les rochers, en moyenne, perdaient près de 67% de leur carbone organique lorsqu'ils s'écrasent au sol. L'équipe a ensuite placé les échantillons de rochers et de sol dans une chambre de combustion contrôlée qui relâche le carbone à des températures différentes, permettant aux molécules de carbone d'être triées selon leur énergie latente, un indicateur de leur structure chimique, et selon la quantité de radiocarbone qu'elles contiennent.

 

Ils ont découvert une catégorie de molécules qui ne ressemblent pas au carbone pétrogénique ou aux molécules organiques dérivées de la vie à la surface comme les plantes.

 

Quelque chose, potentiellement des microbes, s'était nourri du carbone pétrogénique, altérant sa composition et relâchent du dioxyde de carbone dans l'atmosphère.

 

Si l'idée n'est pas nouvelle, c'est la première fois que ce processus est identifié et quantité, selon Mark Torres, un scientifique de l'Université de Rice à Houston au Texas.



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