Découverte majeure contre la maladie d'Alzheimer - 17 février 2006 - 07:30

Une découverte majeure vient d'être faite contre la maladie d'Alzheimer. Des chercheurs découvrent un mécanisme naturel de défense contre la maladie d'Alzheimer. Une équipe de la Faculté de médecine de l'Université Laval et du centre de recherche du Centre hospitalier universitaire de Québec a découvert un mécanisme naturel de défense déployé par l'organisme pour contrer la dégénérescence des cellules nerveuses observée chez les personnes souffrant de la maladie d'Alzheimer. Les chercheurs Alain R. Simard, Denis Soulet, Genevieve Gowing, Jean-Pierre Julien et Serge Rivest décrivent cette découverte majeure dans l'édition du 16 février de la revue scientifique Neuron.

La maladie d'Alzheimer est caractérisée par l'accumulation de protéines amyloïdes dans le cerveau. Ces protéines forment des plaques autour desquelles s'agglomèrent des microglies, les cellules de défense du système nerveux central. Ces microglies semblent toutefois incapables d'éliminer ces plaques, ce qui a conduit certains chercheurs à postuler que l'action des microglies provoquait une inflammation qui causait la mort des neurones. La prescription d'anti-inflammatoires aux personnes souffrant d'Alzheimer découle de cette conception de la maladie.


Découverte majeure contre la maladie d'Alzheimer

La maladie d'Alzheimer est une maladie dite dégénérative du cerveau qui affecte la mémoire, la pensée et le comportement des personnes qui en sont atteintes. La maladie d'Alzheimer a toujours existé, mais elle n'est connue sous ce nom que depuis 1907, date à laquelle elle a été nommée ainsi par le Dr Alois Alzheimer. Elle est irréversible et touche aussi bien les hommes que les femmes. C'est la cause la plus fréquente de démence, un état médical qui bouleverse le fonctionnement du cerveau, parmi les personnes âgées de 65 ans et plus. On estime que 3 % des personnes âgées de 65 à 74 ans sont affectées par la maladie d'Alzheimer, et que près de 25% des personnes âgées de 85 ans et plus le sont. Même si la maladie est moins fréquente chez les personnes âgées de moins de 65 ans, elle n'est pas une conséquence normale du vieillissement. Cette maladie n'est pas non plus considérée comme une maladie mentale, et précisons qu'elle n'est pas contagieuse.

Rappelons qu'avec notre espérance de vie qui augmente le risque de développement de la maladie d'Alzheimer aussi. Cette maladie qui touche déjà aujourd'hui 800.000 Français. Cette maladie d'Alzheimer doit être une priorité de santé publique. Rien qu'en France, quelque 600.000 personnes de plus de 75 ans sont atteintes de cette maladie et l'on dénombre près de 200.000 nouveaux cas par an.

Pour Serge Rivest et son équipe, les microglies ne font pas partie du problème, mais bien de la solution. Les chercheurs constatent en effet que si les microglies du cerveau semblent peu efficaces contre les plaques d'amyloïdes, il en va tout autrement pour un autre type de microglies provenant de cellules souches de la moelle osseuse.

Grâce à des tests menés à l'aide de souris transgéniques atteintes d'Alzheimer, les chercheurs ont démontré que les microglies provenant de cellules souches de la moelle osseuse infiltrent les plaques d'amyloïdes et parviennent à les détruire avec une grande efficacité. Ces nouvelles cellules de défense sont attirées spécifiquement par les protéines amyloïdes les plus toxiques pour les cellules nerveuses.

Selon le Dr Rivest, les anti-inflammatoires seraient à proscrire dans les cas d'Alzheimer parce qu'ils entraveraient ce moyen naturel de défense. Au contraire, ajoute-t-il, il faut trouver un moyen de stimuler le recrutement d'un plus grand nombre de microglies issues de la moelle osseuse.

L'équipe de Serge Rivest, dont les travaux sont financés par les Instituts de recherche en santé du Canada (IRSC), fait d'ailleurs appel au génie génétique pour fabriquer des microglies qui se fixent plus solidement aux plaques et qui sont dotées d'enzymes plus efficaces pour les détruire. « Les cellules souches proviendraient de la moelle osseuse du patient lui-même, ce qui limiterait les risques de rejet et les effets secondaires, précise le Dr Rivest. Cette thérapie cellulaire ne permettra pas de prévenir l'Alzheimer, mais en limitant le développement des plaques, nous croyons qu'elle aidera les malades à conserver leur autonomie et leurs capacités cognitives. Nous croyons qu'il s'agit là d'un nouvel outil très puissant dans la lutte contre l'Alzheimer. »

« La découverte du Dr Rivest et de son équipe est une étape importante vers une nouvelle approche thérapeutique pour la maladie d'Alzheimer. C'est un parfait exemple des bienfaits sociaux potentiels d'un investissement dans la recherche en santé, a déclaré le Dr Rémi Quirion, directeur scientifique de l'Institut des neurosciences, de la santé mentale et des toxicomanies des IRSC. »

La Faculté des sciences et de génie de l'Université Laval réunit près de 5.000 étudiants, professeurs et employés au sein de 12 départements et d'une école. Ses activités d'enseignement et de recherche visent à fournir aux étudiants une formation de qualité, orientée vers l'avenir et centrée sur les besoins du marché du travail. Elle se dis « fière de pouvoir compter sur une équipe de professeurs chevronnés, à l'écoute des étudiants. »

Le Centre de Recherche du CHUL s'est donné, comme mission première, de lutter contre les grands problèmes de santé de notre époque, d'assurer la formation de chercheurs dans le domaine biomédical, et de faciliter le passage rapide des découvertes faites au niveau fondamental vers le diagnostic et le traitement des patients. Pour ce faire, le Centre de Recherche a su intégrer en un tout la recherche fondamentale et la recherche clinique qui s'inscrivent dans une même continuité à l'intérieur d'équipes multidisciplinaires et ce, pour le bénéfice des patients et de la communauté.

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